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EL ARTE OSCURO

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GOTICO

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domingo, 7 de diciembre de 2008

MITOS DE LOVECRAFT -- CENIZAS


CENIZAS

H. P. LOVECRAFT & C. M. EDDY JR.1
- Hola, Bruce. Hace siglos que no te veo. Entra.
Dejé la puerta abierta y me siguió al interior de la habitación. Su flaca y
desgarbada figura se acomodó con torpeza en la silla que le ofrecía mientras
comenzaba a jugar con su sombrero entre los dedos. Sus profundos ojos tenían
un mirar asustado, distraído, y atisbaban furtivos por entre los rincones de la
habitación, como si buscasen algo escondido dispuesto a echarse sobre él en
cualquier momento. Su rostro estaba ojeroso y sin color. Las comisuras de sus
labios tenían un rictus espasmódico.
- ¿Qué te ocurre, viejo? Parece que has visto un fantasma. ¡Levanta el
ánimo!
Me acerqué al mueble bar y llené un pequeño vaso con el vino de una
botella.
- ¡Bébete esto!
Vació el vaso de un sorbo y continuó jugando con su sombrero.
- Gracias, Prague; no me siento demasiado bien esta noche.
- ¡No hace falta que lo digas! ¿Qué es lo que va mal?
Malcolm Bruce se agitó inquieto en su silla.
Lo miré en silencio, preguntándome qué podía haberle afectado de
aquella manera. Conocía a Bruce y lo tenía catalogado como un hombre tranquilo
y con voluntad de acero. Verlo en aquel estado de nervios no era normal. Le
ofrecí un cigarro, y él lo tomó, mecánicamente.
Pero, hasta que Bruce no encendió el segundo cigarrillo, el silencio entre
los dos continuó. Su nerviosismo parecía desaparecer poco a poco. Una vez más
fue el hombre dominante, seguro de sí mismo, que yo conocía.
- Prague - empezó -, me acaba de suceder la experiencia más diabólica y
terrible que puede acontecerle a un hombre. No estoy muy seguro de si debo
1 Ashes.
contártelo o no, pues tengo miedo de que pienses que estoy loco; ¡cosa que no te
reprocharía! Pero es cierto, ¡hasta la última palabra!
Hizo una dramática pausa y lanzó al aire unos tenues anillos de humo.
Sonreí. Ya había escuchado más de una historia de miedo en aquella
misma mesa. Debía haber alguna especie de peculiaridad en mi forma de ser que
inspiraba confianza a los demás; me han contado historias tan extrañas que
algunos hombres darían años de su vida por escucharlas. Pero, a pesar de mi
gusto por lo sobrenatural y peligroso, de mi atracción por el conocimiento de
lejanas e inexploradas regiones, me he visto condenado a una vida prosaica y
aburrida, con un trabajo anodino.
- ¿Has oído hablar alguna vez del profesor Van Allister? - preguntó
Bruce.
- ¿Quieres decir de Arthur Van Allister?
- ¡El mismo! ¿O sea que le conoces?
- ¡Desde luego! Hace años que le conozco. Desde el momento en que
renunció a su profesorado de química en la escuela para dedicarse a sus
experimentos. Yo le ayudé a diseñar el laboratorio insonorizado en el ático de su
casa. Después comenzó a estar tan embebido en su trabajo que no tenía tiempo de
ser amable con nadie.
- Recordarás, Prague, que cuando ambos estábamos en la escuela, yo era
muy aficionado a la química.
Asentí, y Bruce siguió hablando.
- Hace unos cuatro meses yo estaba buscando trabajo. Van Allister
publicó un anuncio en el que requería un ayudante, y yo le contesté. Se acordaba
de cuando yo estaba, en el colegio, y pude convencerle de que sabía lo suficiente
de química como para serle útil.
«Tenía una joven de secretaria, la señorita Marjorie Purdy. Era la típica
mujer que se dedicaba por completo a su trabajo, tan eficiente como bonita.
Había ayudado algunas veces a Van Allister en el laboratorio, y pronto descubrí
que mostraba mucho interés en este trabajo y que hacia sus propios
experimentos. Pasaba casi todo su tiempo libre en el laboratorio con nosotros.
«Sólo era cuestión de tiempo que tanta camaradería se convirtiese en una
profunda amistad, de tal forma que llegó un momento en el que yo dependía de
su ayuda en mis experimentos más difíciles, cuando el profesor estaba ocupado.
Jamás vi que titubease ante mis requerimientos. ¡Aquella chica se desenvolvía
con la química como el pato en el agua!
«Hace aproximadamente dos meses el profesor Van Allister dividió el
laboratorio en dos estancias, quedando una de ellas para su uso personal. Nos
dijo que iba a realizar una serie de experimentos que, si tenían éxito, le darían
una fama universal. Se negó firmemente a darnos cualquier tipo de información
sobre sus características.
«Por entonces, la señorita Purdy y yo estábamos solos cada vez más
tiempo. El profesor permanecía encerrado en su habitación durante días y no
aparecía ni tan siquiera para comer.
«Esto también nos permitía tener más tiempo libre. Nuestra amistad se
hizo más fuerte. Sentía una creciente admiración por la delicada joven que
parecía moverse con genuina seguridad entre olorosos frascos y densas mezclas
químicas, embutida en ropas blancas desde la cabeza a los pies, incluyendo los
guantes de goma que llevaba en las manos.
«Anteayer, Van Allister nos invitó a su cuarto de trabajo. "Por fin lo he
conseguido", dijo, mostrándonos un pequeño recipiente que contenía un líquido
incoloro. "Aquí tengo lo que va a ser el mayor descubrimiento químico jamás
conocido. Voy a probar delante de vosotros su eficacia. Bruce, ¿podrías traerme
uno de los conejos, por favor?"
«Fui a la otra habitación y cogí uno de los conejos que guardamos, junto
con las cobayas, para nuestros experimentos.
«Puso al pequeño animalillo en una caja de cristal lo suficientemente
grande para que cupiese y cerró la tapa. Después colocó un embudo de cristal en
un pequeño agujero que había sobre la tapa. Nos acercamos para ver mejor.
«Destapó el recipiente y echó su contenido sobre la caja donde estaba el
conejillo.
«"¡Ahora vamos a descubrir si mis semanas de esfuerzos continuados
han tenido éxito o han fracasado!"
«Lenta, metódicamente, yació el contenido del frasco en el embudo,
mientras veíamos cómo el líquido se esparcía por el recipiente donde estaba el
aterrado animalillo.
«La señorita Purdy emitió un grito de asombro, mientras que yo
parpadeaba para asegurarme de que lo que veía era cierto. ¡Pues en el sitio donde
hacía sólo unos momentos había habido un conejo vivo y aterrado, ahora no
habla más que un montoncito de livianas, blancas cenizas!
«El profesor Van Allister se volvió hacia nosotros con un aire de triunfal
satisfacción. De su rostro emanaba un júbilo malsano y sus ojos brillaban con
una expresión salvaje y cruel. Su voz adoptó un tono de superioridad cuando nos
dijo:
«"Bruce - y usted también, señorita Purdy - habéis tenido el privilegio de
contemplar el éxito de los resultados de una fórmula que revolucionará el mundo.
¡Este preparado reduce instantáneamente a cenizas a cualquier objeto que toque,
excepto al cristal! Pensad en lo que puede significar. ¡Un ejército equipado con
bombas de cristal llenas con mi fórmula podría ser capaz de aniquilar el mundo!
Madera, metal, piedra, ladrillo —cualquier cosa— desaparecerían ante su paso,
sin dejar más restos que lo mismo que ha quedado del conejillo con el que he
experimentado, ¡un montoncito de tenues, blancas cenizas!"
«Miré a la señorita Purdy. Su rostro estaba tan blanco corno la bata que
vestía.
«Esperarnos a que Van Allister recogiera en un pequeño frasco todo lo
que había quedado del conejillo. Debo admitir que mi mente estaba helada
cuando me dijo que podíamos irnos. Le dejarnos solo tras las pesadas puertas que
separaban su cuarto de trabajo.
«Una vez a salvo y solos, la señorita Purdy no pudo contener sus nervios.
Sufrió un desmayo y habría caído al suelo si yo no la hubiese sujetado en mis
brazos.
«La sensación de su cuerpo delicado y tembloroso sobre el mio era
insoportable. La acerqué suavemente hacia mí pegando mi boca a la suya. La
besé varias veces presionando con mis labios los suyos, rojos y delicados, hasta
que abrió los ojos y vi el amor reflejado en ellos.
«Después de una deliciosa eternidad volvimos de nuevo a la tierra, con el
suficiente conocimiento como para darnos cuenta de que aquel laboratorio no era
el lugar más idóneo para aquellas ardientes demostraciones. En cualquier
momento, el profesor podía salir de su retiro y, dado su estado actual de ánimo,
no sabíamos qué podía ocurrir si nos descubría en aquella amorosa aptitud.
«Pasé el resto de la jornada como en un sueño. Me asombraba de que
fuese capaz de seguir con mi trabajo en tal estado. Actuaba como un autómata,
una máquina bien engrasada, ocupándose mecánicamente de sus tareas, mientras
que mi mente vagaba por lejanas y deliciosas regiones de ensueño.
«Marjorie estuvo ocupada con sus tareas de secretaria durante el resto del
día, y procuré no mirarla ni una sola vez hasta que mis ocupaciones en el
laboratorio estuvieron terminadas.
«Aquella noche nos dedicamos a disfrutar de nuestra nueva felicidad.
¡Prague, recordaré esa noche mientras viva! El momento más feliz de mi vida fue
cuando Marjorie Purdy me dijo que se casaría conmigo.
«Ayer fue otro día de éxtasis y arrobamiento. Transcurrió la jornada con
dulces sentimientos mientras trabajaba. Luego siguió otra noche de amor. ¡Si
nunca has amado a una mujer en la vida, Prague, a la única mujer del mundo, no
podrás entender el delirio que te produce pensar en ella! Y Marjorie hacía que
pensase continuamente en ella. Se dio sin reservas a mí.
«Hacia el mediodía de hoy tuve que salir a la farmacia a comprar unos
productos que necesitaba para completar uno de mis experimentos.
«Cuando volví eché de menos la presencia de Marjorie.
Miré si todavía estaban su sombrero y su abrigo, pero no fue así. No
había visto al profesor desde el experimento con el conejillo, ya que estaba
encerrado en su cuarto de trabajo.
«Pregunté a la servidumbre, pero ninguno la había visto salir de la casa,
ni les había dejado ningún mensaje dirigido a mí.
«Según iba atardeciendo, la sensación de angustia se agrandaba. Pronto
se hizo de noche y seguía sin rastro de mi querida niña.
«Ya no tenía ganas de trabajar. Comencé a caminar de un lado a otro de
la habitación como un tigre enjaulado. En cuanto sonaba el teléfono o el timbre
de la puerta renacían en mí las esperanzas de volver a escuchar su voz, pero todas
las veces fue en vano. Cada minuto se alargaba una hora; ¡cada hora una
eternidad!
«¡Buen Dios, Prague! ¡No puedes imaginarte cuánto he sufrido! Desde
las cumbres del amor sublime me he visto sumido en las más oscuras simas de la
desesperación. Ante mis ojos aparecían las más horribles visiones, los peores
hechos que pudieran acontecer. Y seguía sin volver a escuchar su voz.
«Parecía que había pasado una vida entera, aunque al mirar el reloj me di
cuenta de que sólo eran las siete y media, cuando el mayordomo me dijo que Van
Allister requería mi presencia en el laboratorio.
«No tenía ningunas ganas de hacer experimentos, pero mientras estuviese
bajo su techo él era mi maestro, y me veía obligado a obedecerle.
«El profesor estaba en su cuarto de trabajo, con la puerta ligeramente
abierta. Me dijo que me acercase y que cerrara la puerta del laboratorio.
«Debido a mi estado de ánimo en aquellos momentos, mi mente actuó
como una cámara fotográfica, registrando todos los hechos que sucedieron a
continuación. En el centro de la habitación, sobre una alta mesa de mármol, habla
un recipiente de cristal del tamaño y forma aproximados de un ataúd. Rebosaba
del mismo líquido incoloro que había estado dentro de la pequeña botella, dos
días antes.
«A la izquierda, sobre un taburete de cristal, había otro frasco de cristal.
No pude reprimir un escalofrío involuntario cuando vi que estaba lleno de
ligeras, blancas cenizas. ¡De repente, vi algo más que hizo que mi corazón dejase
de latir!
«Sobre una silla, en un rincón de la habitación, reposaban el sombrero y
el abrigo de la mujer que había decidido unir su vida a la mía; ¡la mujer a la que
yo había jurado lealtad y protección mientras durasen nuestras vidas!
«Mis sentidos se nublaron, mi alma se colmó de pánico, cuando me di
cuenta de lo que había sucedido. No podía haber otra explicación. ¡Las cenizas
del frasco era todo lo que había quedado de Marjorie Purdy!
«El mundo quedó suspendido durante unos largos, terribles instantes;
¡después me volví un loco, un loco ceñudo con un solo objetivo!
«Lo siguiente que soy capaz de recordar es la imagen del profesor y la
mía forcejeando desesperadamente. Aunque ya era viejo, aún conservaba una
fuerza similar a la mía, y además tenía la ventaja añadida de su estado de
tranquilidad y autocontrol.
«Poco a poco fue empujándome hacia el recipiente de cristal. En breves
instantes, mis cenizas se mezclarían con las de la mujer que había amado.
Choqué contra el taburete y mis dedos se cerraron sobre el frasco que contenía
las cenizas. ¡Con un último y supremo esfuerzo, lo levanté por encima de mi
cabeza y golpeé el cráneo de mi oponente con todas las fuerzas que me
quedaban! Sus brazos se relajaron de inmediato y su desvaída figura cayó al
suelo inconsciente.
«Aún bajo los efectos del acaloramiento, levanté el silencioso cuerpo del
profesor y con mucho cuidado, bastante más del que había mostrado al golpearle,
¡introduje el cuerpo en el cajón de la muerte!
«Desapareció en un instante. Tanto el líquido como el profesor se habían
esfumado, ¡y en su lugar sólo quedaba un pequeño montoncito de livianas,
blancas cenizas!
«Pero, mientras contemplaba el resultado de mi acción y fueron pasando
los efectos de mi locura, tuve que enfrentarme ante la dura y fría verdad: había
asesinado a una persona. Una calma antinatural se apoderó de mí. Sabía que no
quedaba ni un sólo rastro que pudiera delatarme, exceptuando el hecho de que yo
había sido la última persona que había sido vista con el profesor. Por otra parte,
¡no había más que cenizas!
«Me puse el sombrero y el abrigo, y le dije al mayordomo que el
profesor me había dado estrictas órdenes de que no se le molestase, indicándome
también que podía tomarme el resto de la tarde. Una vez en el exterior, todo mi
autocontrol se vino abajo. No había forma de contener mis nervios. No sabía
dónde dirigirme; sólo recuerdo que vagué de aquí para allá hasta darme cuenta de
que me hallaba en tu apartamento, hace unos minutos.
«Necesitaba hablar con alguien, Prague; sólo quiero aliviar mi torturado
cerebro. Se que puedo confiar en ti, viejo amigo, así que te he contado toda la
verdad. Aquí estoy; puedes hacer lo que prefieras. ¡Ahora que Marjorie no está,
la vida ya no significa nada para mí!
La voz de Bruce se estremeció por la emoción cuando pronunció el
nombre de la mujer a la que amaba.
Me incliné sobre la mesa y observé con atención la mirada del hombre
desesperado que se acurrucaba ali caído en el sillón. Me levanté, me puse el
sombrero y el abrigo y me acerqué a Bruce, que sacudía la cabeza, oculta entre
las manos, y profería débiles lamentos.
- ¡Bruce!
Malcolm Bruce levantó la vista.
- Bruce, escúchame. ¿Estás seguro de que Marjorie Purdy ha muerto?
- Estoy seguro... - Sus ojos se dilataron ante tal sugerencia y su cuerpo se
puso rígido.
Insistí:
- ¿Estás total y absolutamente seguro que las cenizas que contenía el
frasco eran las de Marjorie Purdy?
- ¡Pues... yo... las vi, Prague! ¿Adónde quieres ir a parar?
- Entonces no estás totalmente seguro. Viste el sombrero y el abrigo de la
mujer sobre la silla y, en tu estado de ánimo, tomaste una conclusión precipitada.
"Las cenizas tienen que ser las de la mujer desaparecida... El profesor ha
experimentado con ella..." y cosas por el estilo. Vamos, seguramente Van Allister
te dijo algo.
- No sé qué pudo decir. ¡Ya te he dicho que me convertí en un loco
salvaje!
- Entonces tienes que venir conmigo. Si no ha muerto, tiene que hallarse
en algún rincón de la casa, y si está allí, ¡tenemos que encontrarla!
Ya en la calle, paramos un taxi y en breves instantes el mayordomo nos
permitió entrar en la casa de Van Allister. Bruce abrió el laboratorio con su llave.
La puerta del cuarto de trabajo del profesor aún estaba entornada.
Mis ojos barrieron la habitación reconociendo todos sus rincones. A la
izquierda, cerca de la ventana, había una puerta cerrada. Atravesé la habitación y
tiré del manillar, pero ni tan siquiera se movió.
- ¿Adónde da?
- Es sólo una antesala donde el profesor acostumbra a guardar sus
aparatos.
- Es igual, hay que abrir esta puerta, insistí, ceñudo. Retrocedí unos
pasos y di una fuerte patada sobre la madera. Después de varios intentos, la
cerradura saltó, dejándonos el paso libre.
Bruce, con un grito inarticulado, atravesó la habitación hasta situarse
ante un arca de caoba. Escogió una de las llaves de su llavero, la metió en la
cerradura y abrió la tapa con manos temblorosas.
- Aquí está, Prague; ¡rápido! ¡Tiene que darle el aire!
Entre los dos llevamos el desmayado cuerpo de la mujer hasta el
laboratorio. Bruce preparó una infusión que hizo resbalar por entre sus labios.
Después de unos momentos, sus ojos comenzaron a abrirse.
Miró asombrada el cuarto donde se hallaba, hasta que reparó en Bruce y
sus ojos se iluminaron de repente con la felicidad de encontrarle allí. Más tarde,
después de los primeros intercambios de palabras, la mujer nos contó todo lo que
habla sucedido:
- Cuando Malcolm se fue, al atardecer, el profesor me hizo llamar a su
cuarto de trabajo. Como me mandaba frecuentemente a hacer algún que otro
recado, pensé que éste era el motivo y cogí el abrigo y el sombrero para ganar
tiempo. Cerró la puerta del pequeño cuarto y, sin previo aviso, me atacó por
detrás. Pronto me dominó y me ató las manos y los pies. Era imposible que nadie
me oyese. Como ya sabes, el laboratorio está totalmente insonorizado.
«Entonces sacó un mastín que debía haber atrapado de algún sitio y lo
redujo a cenizas delante de mis ojos. Luego puso las cenizas en un frasco de
cristal sobre el taburete que hay en el laboratorio.
«Se dirigió a la pequeña antesala y sacó esa especie de ataúd de cristal
del arca que habéis visto. ¡Por lo menos eso parecía a mis aterrados sentidos!
Vertió la suficiente cantidad de ese horrible líquido como para rebosar el
recipiente.
«Entonces me dijo algo que es lo único que recuerdo. ¡Tenía la intención
de experimentar su compuesto con una persona humana!
Se estremeció ante el recuerdo.
«Empezó a ponderar sobre el privilegio que era ser la primera persona en
dar su vida por una causa tan digna. Después, con toda la calma del mundo, me
comunicó que te había elegido a ti como conejillo de indias, ¡y que yo sería la
testigo de su éxito! Me desmayé.
«El profesor debía tener miedo de que alguien se enterase, pues lo
siguiente que recuerdo es que me desperté dentro del arcón en donde me habéis
encontrado. ¡Era sofocante! Cada vez me costaba más respirar. Pensaba en ti,
Malcolm, en las horas maravillosas y felices que habíamos pasado juntos los
últimos días. ¡No sabía qué haría cuando tú no estuvieses! ¡Rogué, incluso, que
me matara a mí también! Tenía la garganta dolorida y seca; todo comenzó a
oscurecerse.
«Por fin, desperté para encontrarme a tu lado, Malcolm
Su voz era un susurro nervioso y ronco.
«¿Dónde está el profesor?
Bruce la llevó en silencio hasta el laboratorio. Ella se estremeció ante la
visión del ataúd de cristal. Todavía en silencio, Bruce se dirigió directamente al
recipiente, ¡y, cogiendo en su mano un puñado de livianas, blancas cenizas, dejó
que resbalasen suavemente entre sus dedos!

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